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¿Se está agotando la ayuda para los socorristas del 9/11?

Han pasado dos años desde que el Congreso aprobó la Ley de Salud y Compensación del 11 de septiembre de James Zadroga. El presidente Obama promulgó la ley el 2 de enero de 2012. La ley proporciona atención médica y otras compensaciones al creciente número de socorristas del 11 de septiembre que están gravemente enfermos por la exposición a las toxinas de la Zona Cero.

Los primeros pagos de compensación – hasta 15 personas – comenzó en enero de 2013. Pero hace unas semanas, los administradores del fondo de compensación de $ 2.8 mil millones publicaron un informe anual que mostraba que de una acumulación de 55,000 solicitudes de ayuda, se han tomado decisiones finales sobre las 112 reclamaciones. Los socorristas supervivientes y sus familias están frustrados, por decir lo menos.

No hay duda de que la salud de miles de héroes del 11 de septiembre se ha visto dañada y la Ley Zadroga está ayudando a algunos de ellos. Por ejemplo, el pasado septiembre, CNN informó que “Aproximadamente 1,140 personas han sido certificadas para recibir tratamiento contra el cáncer bajo el Programa de Salud del WTC” establecido por la ley. El programa de salud está separado del fondo de compensación.

De acuerdo a un reporte emitido a principios de 2013, los socorristas del 11 de septiembre tienen un 15% más de riesgo de cáncer en general. Sin embargo, los mayores riesgos de algunos cánceres específicos son mucho mayores. Por ejemplo, la cantidad de cánceres de tiroides entre los trabajadores de la Zona Cero es un 239 por ciento más alta de lo que cabría esperar en una población similar.

Aún se están diagnosticando cánceres y los investigadores aún están descubriendo otros efectos de la sopa tóxica en Ground Zero. Mount Sinai Hospital en la ciudad de Nueva York ha estado monitoreando a unos 30,000 socorristas y ahora está encontrando evidencia de daño renal. Pero la Ley de Salud y Compensación del 11 de septiembre pagará todos sus fondos para 2017. Si el Congreso no la renueva, ¿qué pasa con los socorristas que son diagnosticados después de eso?

Un reciente día de noticias de Long Island artículo se centró en los más de 2,300 trabajadores del asbesto que fueron llamados al sitio del World Trade Center, que aún arde sin llama, para eliminar el polvo tóxico de los edificios circundantes. Nadie sabe exactamente cuánto asbesto se liberó al aire cuando las torres del World Trade Center se derrumbaron, pero “varias toneladas” es una suposición segura.

La exposición al asbesto puede provocar mesotelioma. Pero el mesotelioma tiene una tasa de “incubación” inusualmente larga. A menudo, no se desarrolla durante 20 a 40 años después de la exposición. Los trabajadores del asbesto temen que no haya un fondo de compensación para ellos si se les diagnostica la enfermedad pulmonar mortal.

Muchos de estos trabajadores ya padecen problemas respiratorios y estomacales comunes a los socorristas. Algunos de los trabajadores que fueron contratados después de los ataques terroristas no estaban equipados o capacitados adecuadamente. Otros no tomaron las precauciones que debían tomar porque les decían —falsamente, resultó— que el aire era seguro para respirar.

Los varios miles de toneladas de polvo liberados cuando las torres del World Trade Center se derrumbaron estaban llenos de plomo, mercurio, dioxinas y muchas otras sustancias peligrosas, además de asbesto. Se liberaron sustancias al aire que se sabe que causan daño al corazón, hígado y sistema nervioso, así como cáncer.

Las autoridades gubernamentales sabían todo el tiempo lo que había en el aire, pero a los trabajadores y residentes se les aseguró que el aire era seguro para respirar incluso si les quemaba los ojos. Quizás las autoridades quisieron evitar el pánico. Fueron necesarias varias semanas, además de un trabajo “encubierto” de políticos, activistas y periodistas locales, para descubrir la verdad sobre el aire. Y para entonces, la mayor parte del daño ya estaba hecho.

Los trabajadores de Ground Zero pueden sentirse frustrados por la administración de la Ley Zadroga, pero fue un desafío lograr que se aprobara. La Ley, que lleva el nombre de James Zadroga, una de las primeras personas que se cree que murió de una enfermedad relacionada con el 11 de septiembre, fue obstruido una y otra vez por los republicanos en la Cámara y el Senado.

A mediados de diciembre de 2011, después de que un obstruccionista republicano del Senado detuviera una vez más la votación del proyecto de ley, comediante Jon Stewart dedicó un episodio de su programa de televisión Daily Show a avergonzar a los políticos que detuvieron el proyecto de ley. La reacción del público fue rápida, y finalmente los republicanos permitieron que se votara una versión reducida del proyecto de ley, que se aprobó justo antes de la Navidad de 2011. Es posible que Stewart tenga que hacer otro programa sobre la Ley Zadroga para asegurarse de que no vacile. a un cierre demasiado pronto.

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