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¿Qué significa la remisión del cáncer?

Aunque todavía no existe cura para el cáncer, hay más sobrevivientes de cáncer que nunca. Con los datos más recientes, el Instituto Nacional del Cáncer estimó que había más de 15,5 millones de supervivientes de cáncer en los Estados Unidos en 2016. Se espera que aumente a más de 20 millones en los próximos ocho años.

Los avances en el tratamiento y las herramientas de diagnóstico han permitido que más personas logren la remisión del cáncer, incluso frente a cánceres raros como el mesotelioma. Aunque la remisión es un gran hito en el viaje del cáncer de uno, no debe confundirse con curarse del cáncer para siempre. Los pacientes deben comprender los tipos de remisión que pueden experimentar, así como la probabilidad de recurrencia del cáncer.

¿Qué es la remisión del cáncer?

En general, hay dos tipos de remisión del cáncer de los que los pacientes pueden escuchar en su propio cuidado del cáncer: remisión parcial o remisión completa. Aunque cualquier tipo de remisión se considera una buena noticia, los pacientes verán diferentes planes de atención en el futuro y tasas de recurrencia dependiendo de si la remisión es parcial o completa.

Remisión parcial se logra cuando los tumores de un paciente se han reducido en al menos un 50% de tamaño y permanecen encogidos durante al menos un mes. En el caso del mesotelioma, la remisión parcial a menudo alivia muchos signos y síntomas, aunque el paciente todavía mostrará alguna evidencia de enfermedad porque los tumores no han desaparecido por completo. Los pacientes que experimentan una remisión parcial también pueden escuchar a su médico decir “enfermedad estable” o que el cáncer está “controlado”.

En casos de respuesta parcial, los pacientes pueden ver una calidad de vida enormemente mejorada a medida que disminuyen sus síntomas. Para algunos, el cáncer se puede tratar y controlar más como una enfermedad crónica. Sin embargo, estos pacientes también tienen más probabilidades de experimentar una recurrencia del cáncer, con el crecimiento de los tumores y posiblemente propagándose nuevamente.

Remisión completa, también conocida como respuesta completa o sin evidencia de enfermedad, ocurre cuando el paciente ya no muestra ningún síntoma de cáncer. En los exámenes físicos y las exploraciones, el médico no verá ningún tumor u otros signos de enfermedad. La remisión completa a menudo se logra con un diagnóstico temprano y un tratamiento agresivo, como la cirugía. Pero también es importante recordar que incluso con una respuesta completa, puede haber células cancerosas persistentes que no se pueden detectar fácilmente.

Incluso con el mesotelioma, que generalmente trae un mal pronóstico de aproximadamente un año, algunos pacientes han podido lograr una remisión parcial o completa. Heather Von St. James es una sobreviviente de mesotelioma pleural de 12 años después de someterse a una cirugía radical seguida de una extenuante quimioterapia y radiación. Inicialmente solo le quedaban 15 meses de vida, y el tratamiento agresivo y la atención continua durante su supervivencia le han permitido vivir más allá de sus mejores probabilidades.

Una vez más, una lamentable realidad del cáncer es que incluso la remisión completa no significa realmente estar curado. Aunque más tiempo en remisión puede significar una menor probabilidad de recurrencia, algunos pacientes experimentan recurrencia años después de superar su diagnóstico inicial.

Comprender la recurrencia del cáncer

En el caso de cánceres como el mesotelioma, que se sabe que son más agresivos y rápidos de crecer y diseminarse, las tasas de recurrencia son bastante altas. La recurrencia del cáncer ocurre cuando un paciente que ha estado en remisión durante algún tiempo experimenta una reaparición del cáncer. En algunos casos, esto puede ser incluso más agresivo en términos de progresión y diseminación que lo que experimentó el paciente antes del tratamiento y la remisión.

Es posible someterse al tratamiento del cáncer y lograr la remisión nuevamente incluso si el cáncer regresa, aunque los pacientes a menudo necesitarán un plan de tratamiento diferente. En el caso del mesotelioma, los pacientes que ya se sometieron a una cirugía agresiva como una neumonectomía extrapleural en su primer ciclo de tratamiento pueden no tolerar otra cirugía. El plan de tratamiento puede cambiar a diferentes combinaciones de quimioterapia y radiación, o buscar un ensayo clínico para medicamentos emergentes como la inmunoterapia.

La paciente de mesotelioma, Mavis Nye, pudo entrar en remisión después de participar en un ensayo clínico de inmunoterapia después de la recurrencia. Ella había visto cómo sus tumores se reducían con la quimioterapia estándar, aunque finalmente dejó de responder a ese tratamiento y vio un crecimiento tumoral agresivo. Nye ha dicho que estaba esencialmente en su lecho de muerte con solo tres meses de vida y el ensayo clínico de inmunoterapia era su última esperanza. Desde que recibió este tratamiento, ha estado en remisión durante más de un año.

Cuando están en remisión, los pacientes pueden querer considerar hablar con su oncólogo sobre su tasa de remisión, a veces llamada tasa de curación. Esta es la probabilidad de cuánto tiempo pueden permanecer en remisión en un período de tiempo determinado, lo que también puede ayudar a proporcionar información sobre la probabilidad de recurrencia de su tipo de cáncer.

La importancia del cuidado continuo

Incluso en la supervivencia, los pacientes con cáncer deben ser proactivos con respecto a su salud y seguir recibiendo exploraciones para asegurarse de que el cáncer no haya regresado. Los chequeos periódicos con exámenes físicos y escáneres no solo pueden monitorear cualquier signo de cáncer, sino que también ayudan a los pacientes a ser proactivos acerca de los efectos secundarios a largo plazo o posteriores del cáncer en sí o del tratamiento.

A pesar de que Von St. James es ahora una sobreviviente a largo plazo, entiende que el cáncer podría regresar y es importante mantenerse al tanto de su atención médica. Cada seis meses, ella va a ver a su especialista en mesotelioma y se hace una exploración para asegurarse de que aún no haya evidencia de la enfermedad.

Estar en remisión no significa estar curado, pero puede comenzar el viaje de supervivencia. Incluso en casos de recurrencia, todavía hay esperanza y la investigación del cáncer continúa esforzándose por nuevos tratamientos que algún día conduzcan a una cura.

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