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La serie premiada expone la injusticia a los mineros enfermos

Este año, un premio Pulitzer por reportajes de investigación fue para Chris Hamby del Center for Public Integrity, una organización de noticias sin fines de lucro. Hamby “Sin aliento y agobiado: morir de pulmón negro, enterrado por la ley y la medicina, ”Fue una investigación de un año de cómo la industria del carbón niega los reclamos de beneficios de los mineros del carbón que están enfermos y muriendo de la enfermedad del pulmón negro.

El pulmón negro, o neumoconiosis de los trabajadores del carbón, es un peligro real para los mineros y otras personas que trabajan con carbón. Esta enfermedad se desarrolla cuando una persona, con el tiempo, inhala más polvo de carbón del que pueden eliminar los pulmones. Se llama “pulmón negro” porque literalmente vuelve negros los pulmones. Finalmente, el minero afectado ya no puede respirar.

Se supone que los mineros enfermos deben ser compensados ​​a través del Black Lung Disability Trust, creado por una ley del Congreso. El fideicomiso se financia con un impuesto especial que pagan los operadores de las minas de carbón. Además, los operadores de minas de carbón deben pagar beneficios a los mineros, ya sea directamente o mediante un seguro, cuando son el empleador responsable de los mineros.

Como ocurre con la mayoría de los sistemas de compensación laboral, el fondo fiduciario se construyó para que los mineros pudieran obtener beneficios rápidamente, sin tener que demandar y, a su vez, la ley que creó el fondo otorgó protección de responsabilidad limitada a las empresas mineras. Según la ley actual, un minero que demanda a la empresa minera por daños debe poder demostrar que el propietario fue tan imprudente y negligente que pretendía dañar a los mineros. Es una carga de prueba casi imposible, en otras palabras.

Corrupción de compensación

En resumen, Hamby descubrió que la industria de la minería del carbón, en connivencia con médicos y abogados, se estaba saliendo con la suya negando reclamos a hombres que estaban genuinamente enfermos y muriendo de pulmón negro. Los mineros afectados no están siendo compensados ​​a través del sistema, pero tampoco tienen pocas posibilidades de recibir compensación a través de los tribunales.

Incluso los mineros que reciben premios deben esperar para recogerlos. “Las empresas disputan prácticamente todos los premios y los casos pueden prolongarse durante años o incluso décadas”, escribe Hamby. Los abogados de la industria del carbón tienen una larga experiencia en el funcionamiento del sistema. Los mineros y sus familias rara vez pueden pagar un abogado que los represente en estos procedimientos.

Más impactante, Hamby descubrió que un equipo de radiólogos de la Universidad Johns Hopkins durante años ha estado proporcionando diagnósticos falsos, cualquier cosa menos pulmón negro, a cambio de grandes “honorarios de consultoría” de la industria del carbón. Después de que el informe de Hamby se hiciera público, Johns Hopkins suspendió su programa de pulmón negro, revisión pendiente. La revisión continúa al momento de escribir este artículo.

Existen sorprendentes paralelismos entre los mineros del carbón y los ex trabajadores del asbesto que ahora están siendo diagnosticados con mesotelioma debido a la exposición al asbesto en el trabajo. Cuando los trabajadores enfermos comenzaron a demandar a sus antiguos empleadores, los tribunales de quiebras establecieron varios fondos fiduciarios para permitir que los trabajadores fueran compensados ​​y evitar futuros litigios. Sin embargo, el año pasado, la Cámara de Representantes de EE. UU. Aprobó la Ley de Transparencia de Reclamaciones de Asbesto (FACT) de 2013, supuestamente para proteger los fondos fiduciarios del fraude. Pero el propósito real y transparente de la Ley es disuadir a las personas de presentar reclamaciones. La Ley FACT se ha presentado recientemente al Senado.

Regreso del pulmón negro

Se suponía que el pulmón negro era una enfermedad de los viejos tiempos, que ya no formaba parte de las operaciones mineras modernas. En la década de 1960, los mineros se organizaron para exigir lugares de trabajo más seguros, lo que resultó en la Ley Federal de Salud y Seguridad de las Minas de Carbón de 1969. Esta ley estableció estándares que limitaban la cantidad de polvo de carbón en el aire que respiran los mineros. Después de 1969 hubo una reducción dramática de nuevos casos de pulmón negro.

Pero a partir de la década de 1990, el pulmón negro regresó. “En la primera década de este siglo, el pulmón negro se cobró más de 7.400 vidas, según datos del gobierno”, escribió Chris Hamby. Además, la enfermedad en sus etapas avanzadas está apareciendo en mineros cada vez más jóvenes. ¿Qué sucedió?

Los operadores mineros aprendieron a aprovechar las lagunas legales que permiten a las empresas exponer a los mineros a un exceso de polvo. Los instrumentos que miden el polvo de carbón a menudo se apagan o se manipulan, dicen los mineros, para engañar a los inspectores federales. La semana laboral promedio de un minero es once horas más que en 1969, lo que significa que los mineros obtienen once horas más de exposición por semana. Las nuevas fresadoras que cortan la roca para llegar al carbón están produciendo polvo de carbón mezclado con cuarzo y arenisca a base de sílice, lo que hace que el polvo sea aún más mortal.

En abril de 2014, el Departamento de Trabajo de EE. UU. Emitió nuevas regulaciones que reducirán el nivel permitido de partículas de polvo. Los operadores de minas también deben instalar nuevos equipos que proporcionen mediciones del nivel de polvo en tiempo real.

Por supuesto, las empresas mineras también pueden encontrar una manera de no cumplir con las nuevas regulaciones. Algunas personas familiarizadas con la industria piensan que eliminar parte de la responsabilidad limitada de la industria por ser demandada podría ayudar. Las empresas de carbón deben preocuparse de que los mineros enfermos puedan significar la ruina financiera, dicen.

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