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El efecto de la Ley contra el cáncer recalcitrante en la investigación del cáncer

Las palabras “investigación sobre el cáncer” pueden evocar una imagen de científicos de bata blanca que trabajan diligentemente en sus laboratorios. Pero la investigación del cáncer también se trata de dinero.

El Instituto Nacional del Cáncer (NCI) tenía un presupuesto de $ 4.8 mil millones en 2013, que es más bajo que en muchos años anteriores. En los últimos 40 años, el NCI ha gastado $ 90 mil millones en investigación y tratamiento, según la Dra. Margeret Cuomo, autora de Un mundo sin cáncer. Además de eso, hay aproximadamente 260 organizaciones sin fines de lucro dedicadas a recaudar dinero para la investigación del cáncer, y en total sus presupuestos anuales superan los $ 2.2 mil millones.

Sí, eso es mucho dinero. Y hay una frustración cada vez mayor con los resultados, o la falta de ellos. Aunque ha habido algunos avances con algunos cánceres específicos, los críticos dicen que no ha habido avances en otros cánceres. La tasa de mortalidad por cáncer ha caído alrededor del 1 por ciento anual desde 1990, lo que sugiere un progreso lento. Pero los críticos dicen que es un pequeño retorno por la cantidad de dinero que se gasta.

También existe una preocupación creciente de que la cantidad de dinero que se invierte en la investigación del cáncer ha hecho que la investigación del cáncer sea demasiado política. Por ejemplo, el NCI y la Sociedad Estadounidense del Cáncer están acusados ​​de gastar demasiado dinero en subvenciones a compañías farmacéuticas que están haciendo poco más que modificar medicamentos antiguos para mejorarlos un poco. Las agencias y las compañías farmacéuticas disputan esa afirmación.

Esta frustración con el lento progreso de los tratamientos contra el cáncer resultó en la Ley de investigación del cáncer recalcitrante de 2012, que el presidente promulgó a principios del año pasado. Esta Ley ordena al director del NCI dirigir la atención y los recursos hacia la investigación de cánceres recalcitrantes, definidos en el proyecto de ley como aquellos con una tasa de supervivencia a cinco años por debajo del 50 por ciento, y que no han experimentado un progreso sustancial en el diagnóstico o tratamiento.

Obviamente, la intención es presionar al NCI para que preste más atención a los cánceres que han experimentado pocas mejoras en el tratamiento. El problema es que son muchos.

Los cabilderos a favor de la investigación del cáncer de páncreas y pulmón presionaron especialmente para que se aprobara la ley “Cáncer recalcitrante”, y recientemente el NCI publicó sus protocolos científicos recomendados para la investigación continua del cáncer de páncreas. Se esperan pronto protocolos para la investigación del cáncer de pulmón. Sin embargo, no está claro si alguna otra forma de cáncer se beneficiará, aunque muchas otras cumplen los criterios.

Por ejemplo, todavía no sabemos si los protocolos de “cáncer de pulmón” incluirán protocolos para el mesotelioma, que tiene una tasa de supervivencia a cinco años del 5 al 10 por ciento y tratamientos limitados aprobados por la FDA.

Los defensores de otros tipos de investigación sobre el cáncer ven que el cáncer recalcitrante actúa con cautela. Un hombre llamado Jonathan Agin, que perdió a una hija pequeña debido a una especie de cáncer cerebral sin ningún tratamiento, ha sido un crítico vocal tanto de la Ley como del NCI. Cuando se reunió con representantes del NCI para abogar por una mayor financiación de los cánceres infantiles, le dijeron que la asignación de fondos no importa, porque los descubrimientos en el laboratorio a menudo se aplican a muchos cánceres.

Tal vez sea así, pero la Red de Acción contra el Cáncer de Páncreas aún celebró cuando se aprobó la Ley de Cáncer Recalcitrante. “Fue la culminación de cinco años de esfuerzo por parte de los apasionados defensores y voluntarios de Pancreatic Cancer Action Network, quienes enviaron“ 76,000 correos electrónicos, hicieron 14,000 llamadas al Congreso y participaron en 1,500 reuniones ”, dijo PCAN. Deben pensar que la asignación de fondos es importante.

También se da el caso de que el director del NCI, el Dr. Harold Varmus, no está satisfecho con la ley porque cree que ata las manos de los científicos para determinar cómo se gasta el dinero. Pero otros están descontentos con el NCI y piensan que debería haber menos énfasis en la búsqueda de curas y más énfasis en la prevención. Las solicitudes de presupuesto anual del NCI incluyen miles de millones para investigación y tratamiento, pero generalmente menos de $ 300,000 para prevención y control. Se argumenta que es probable que obtengamos mejores resultados al invertir dinero en la prevención del cáncer para empezar en lugar de seguir invirtiendo casi todo nuestro dinero contra el cáncer en buscar curas.

Pero tal vez se necesiten ambos tipos de investigación. Hace muchos años, la investigación médica casi ignoraba el cáncer de mama a pesar de su frecuencia. Luego se convirtió en una causa, y hoy el cáncer de mama es, con mucho, el área de investigación del cáncer mejor financiada. Desde 1975, la tasa de mortalidad por cáncer de mama ha caído de 31 muertes por cada 100.000 mujeres a 23 muertes por cada 100.000 mujeres. Eso significa que han sobrevivido muchas mujeres que de otra manera no lo hubieran hecho.

Sin embargo, la tasa de incidencia ha aumentado de 105 casos nuevos por cada 100.000 mujeres cada año a 123 casos nuevos. En 1999, las probabilidades de que una mujer padeciera cáncer de mama durante su vida eran de una de cada nueve, y ahora son de una de cada ocho.

¿Por qué está pasando esto? Hay muchas teorías, pero nadie parece saberlo.

Parte de la razón del lento progreso es que el cáncer en realidad no es una enfermedad, sino más de 200 enfermedades diferentes, cada una con diferentes requisitos de tratamiento. Y se está avanzando, aunque sea lentamente. Sin embargo, es evidente que queda mucho por hacer.

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